Happy Sichikolo, de Cheerleader à Chipolopolo 

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Pour résumer sa brève et colorée carrière internationale, l'ancien défenseur des Chipolopolos Happy Sichikolo a toujours souscrit à la prémisse selon laquelle «David prévaudra toujours sur Goliath».

Sichikolo, qui est actuellement entraîneur adjoint de la formation de haut vol en Zambie, Forest Rangers, se souvient de son parcours dans le football, en particulier de la Coupe d'Afrique des Nations 1994 où ses exploits l'ont fait connaître.

"Je n'ai jamais douté de mes capacités. Je peux dire avec confiance que j'étais parmi les meilleurs arrières droits que la Zambie ait jamais eu, auprès de Kaizer Kalambo lors de la CAN 1974, John Kalusa qui était en Libye 1982 et John Soko en 1974 qui est décédé plus tard lors du crash aérien du Gabon. Ils étaient tous petits comme moi mais ont prouvé qu'ils pouvaient jouer au plus haut niveau », a déclaré l'ancien arrière droit en réponse aux critiques qui ont dû douter de ses qualités.

C'est dans le football pur qu'il tire ses racines, aux parfums de l'herbe fraîchement coupée et des lignes de chaux blanches nouvellement posées juste au-dessus de la clôture du mur d'enceinte du stade Nchanga dans la ville minière de la province de Copperbelt en Zambie à Chingola. Il est né et a grandi à l'ombre du stade Nchanga, domicile de son club d'enfance Nchanga Rangers.

"Ma première expérience du football a commencé en tant que membre du groupe de supporters du club Nchanga Rangers Club. Je n'ai jamais joué de la batterie mais j'étais le chef de mon groupe et celui de la chorale." Happy Sichikolo

Les débuts en tant que cheerleader

Sichikolo est également issu d'une race rare ayant réussi la transition de supporter inconditionnel de club à footballeur.

" Ma première expérience du football a commencé en tant que membre du groupe de supporters du club Nchanga Rangers Club. Je n'ai jamais joué de la batterie mais j'étais le chef de mon groupe et celui de la chorale. J'ai également mobilisé mon équipe de football locale dans notre propre groupe de supporters des Nchanga Rangers. Nous étions assez notoires, mais avec une énorme passion pour notre équipe locale.

«C'était une période très excitante de ma vie et ce que j'ai vraiment apprécié, ce n'était pas seulement l'accès gratuit aux matchs, mais j'ai surtout aimé voyager pour les matchs à l'extérieur.

Mais Sichikolo avait plusieurs talents en plus de savourer le cheerleading et le football.

L'autre passion était sur la piste où il était un redoutable coureur de demi-fond au 800 mètres et au 1500 mètres dont il était le champion national junior.

En 1984, il décide de renoncer définitivement aux privilèges de cheerleader en répondant à l'appel d'une vie plus modulée en fréquence, régimentaire et méthodique qui l'attendait sur le terrain.

«Au départ, nous jouions au football de rue et j'étais également en charge du flocage des numéros de maillots sur nos uniformes de la vieille école que nous utilisions comme maillots d'équipe. C'est aussi dans la rue que mon talent de footballeur a été repéré par un M. Kandege qui nous a recrutés dans son équipe Kandege Stars », a déclaré Sichikolo.

L'équipe des Kandege Stars comprenait le défenseur potentiel des Chipolopolos, Robert Watyakeni, qui était l'un des 18 joueurs de Chipolopolos décédés dans le crash aérien du Gabon en 1993 au large de Libreville le 28 avril de la même année.

"Nous n'avons passé qu'une demi-saison à Kadenge en 1984 avec Watyakeni avant d'être recrutés par l'entraîneur des Nchanga Rangers Willie Phiri dans l'équipe des jeunes de son équipe", a déclaré Sichikolo.

«Phiri (Willie) jouera plus tard un très grand rôle dans ma carrière de footballeur au club et pendant ma carrière internationale junior. Il était tout à fait déterminé à supprimer cette mentalité de supporter au plus profond de moi et à tirer le meilleur parti de mon talent de footballeur.

«Ma relation avec Watyakeni a commencé quand nous jouions au football de rue pour des équipes rivales; il était d'une équipe de banlieue et nous venions des cantons.

«Mais nous sommes devenus les meilleurs amis parce que Watyakeni a fréquenté l'école de ma commune à Kabundi et j'étais à l'école Sekelo voisine, alors nous avons traîné ensemble pour aller et revenir de l'école et c'est ainsi que notre amitié a commencé.»

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L'émergence de "Bauchi"

Sous les ordres de Phiri, Watyakeni et Sichikolo feront plus tard la tête d'affiche de la classe U-17 zambienne de 1989. Cette alchimie verra également Sichikolo nommé vice-capitaine U-20, en tant qu'adjoint de Watyakeni. Leur adversaire au tour final des éliminatoires était le Nigéria.

"Nous avons eu un voyage inoubliable pour affronter le Nigeria après un long vol de Lusaka à Lagos via Nairobi. Nous avons passé deux jours à nous entraîner à Lagos, et après avoir appris que le match se jouerait à Bauchi (à plus de 1000 kilomètres).

"Nous avons quitté Lagos à 5h00 du matin et sommes arrivés à Bauchi tard dans la nuit. Ce fut un match difficile contre des gars comme Daniel Amokachi, Victor Ikpeba et Sunday Oliseh. Joel Bwalya s'est vu refuser un but avant d'être expulsé. Avec un homme en moins, j'étais survolté et je me suis dit que nous ne tomberions pas sans tout donner malgré une défaite 2-0.

Le Nigéria a ensuite éliminé la Zambie 5-0 au total, mais la performance de Sichikolo à Bauchi a marqué sa place dans le folklore du football zambien.

"Mon surnom" Bauchi "ne m'a pas été donné par mes coéquipiers U-17", a déclaré Sichikolo.

"La façon dont j'ai obtenu le surnom 'Bauchi' vient de mon club Nchanga Rangers. En fait, il m'a été donné par Benjamin Bwalya après mon retour du Nigeria et le reste appartient à l'histoire."

"La façon dont j'ai obtenu le surnom 'Bauchi' vient de mon club Nchanga Rangers. En fait, il m'a été donné par Benjamin Bwalya après mon retour du Nigeria et le reste appartient à l'histoire." Happy Sichikolo

Début de carrière chez les Chipolopolos

Plus tard, les carrières de Sichikolo et Watyakeni ont alors pris des chemins différents, ce dernier se dirigeant vers Power Dynamos en 1990 et le premier à Chingola.

Sichikolo remplacera plus tard son meilleur ami lors des éliminatoires de la CAN U-20 de 1991 lorsqu'ils ont affronté le Lesotho et le Gabon pour se qualifier pour le tournoi final en Égypte, après l'indisponibilité de ce dernier en raison d'engagements continentaux avec Power Dynamos.

Mais la qualification finale allait prendre une tournure moche et entacherait le statut de Sichikolo en tant que capitaine, après avoir été expulsé au match retour, ce qui lui a coûté sa place lors de la phase finale.

"J'ai été suspendu pour la finale. J'avais des remords concernant mes actions. J'avais laissé tomber l'équipe Je n'ai pas donné l'exemple. Je crois que si j'étais allé en Egypte, nous aurions pu faire mieux. Nous avions une équipe talentueuse mais j'étais le leader dont ils avaient besoin et qui avait manqué. "

En Égypte, les Young Chipolopolos ont atteint les demi-finales mais n'ont pas réussi à se qualifier pour le Championnat du Monde Junior de la FIFA (désormais Coupe du Monde U-20 de la FIFA) au Portugal. La Zambie a terminé quatrième après avoir perdu 2-0 contre le Ghana à la troisième place.

«J'ai eu un sursis l'année suivante après que le président de la Fédération zambienne de football de l'époque, David Phiri, ait plaidé pour ma cause. Je me sentais bien lorsque l'interdiction a été levée, et le sentiment était comme mon nom ........ «Happy (Heureux) »

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De retour de son bannissement, il a brièvement joué à Nchanga manquant une occasion de rejoindre les clubs de la RD Congo TP Mazembe et Lupopo après avoir impressionné lors d'un tournoi international de clubs organisé à Lubumbashi.

«Ce dont je me souviens encore, c'est la foule qui criait« Katoto, Katoto !! ce qui signifie «petit» à chaque fois que je touchais le ballon ou que je participais à un duel. Les clubs me voulaient mais Nchanga ne prenait aucun de leurs intérêts au sérieux », a-t-il déclaré.

Cependant, Sichikolo a du attendre encore trois ans avant d'obtenir enfin sa chance en sélection senior des Chipolopolos après le crash aérien de 1993 au Gabon qui a décimé toute l'équipe nationale.

Parmi les victimes figuraient cinq de ses coéquipiers internationaux juniors et de club, ainsi que son entraîneur chez Kabwe Warriors, qu'il avait rejoint à la suite de Nchanga en 1991 après avoir brièvement flirté avec l'idée de rejoindre Mufulira Wanderers.

"Plus tard, je suis devenu capitaine chez Warriors en 1993 quand Waston Changwe est mort dans cet accident dans lequel nous avons également perdu notre entraîneur de club Godfrey 'Ucar' Chitalu qui était par ailleurs entraîneur de l'équipe nationale", a déclaré Sichikolo.

«C'était une période très difficile pour moi. Pendant un mois, je n'étais pas moi-même et vous pouvez imaginer que Watyakeni était mon ami d'enfance et que nous avions vécu beaucoup de choses ensemble, c'était une période très difficile.

"J'ai aussi perdu mes anciens coéquipiers de l'équipe nationale junior Winter Mumba, Patrick Banda, Numba Mwila et Kennan Simambe. C'était douloureux."

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Souvenirs de la CAN 1994

Happy Sichikolo n'a cependant pas fait ses débuts officiels au sein des Chipolopolos avant la CAN 1994 en Tunisie et c'était lors du premier match contre la Sierra Leone.

C’est après avoir seulement réchauffé le banc lors des éliminatoires de la CAN et de la Coupe du Monde de la FIFA 1994 et disputé des matchs d’entraînement de haut niveau contre des clubs européens lors du camp de reconstruction qu'il a eu sa chance.

Il a disputé quatre matchs à la CAN 1994 sous la direction de feu l'entraîneur zambien Ian Porterfield qui lui a donné sa grande chance.

"J''ai effectué ma carrière internationale à la CAN lors du match contre la Sierra Leone. J'étais ravi que mon rêve soit enfin devenu réalité", a déclaré Sichikolo.

«J’ai disputé quatre matchs mais le match de la Côte d’Ivoire a été le plus mémorable où je devais marquer Abdoulaye Traoré.

«À un moment donné, il est venu vers moi et j'ai gagné le ballon au niveau du corner, j'étais tellement effronté que j'ai fait une danse à la Roger Milla au poteau de corner après lui avoir chipé le ballon.

Mais la joie s'est transformée en chagrin pour Sichikolo quand il a subi une blessure aux ischio-jambiers en quart de finale contre le Sénégal, l'excluant de la compétition; Par la suite, les Chipolopolos ont perdu 2-1 contre le Nigéria en finale.

«Nous étions une équipe qui a été constituée dans un bref délai. Nous avions en fait dépassé les attentes et je pense que nous devrions être reconnaissants d'avoir même remporté une médaille d'argent.

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Sichikolo a disputé la première édition du Nelson Mandela Challenge un mois plus tard en mai contre l'hôte sud-africain.

Ironiquement, l'Afrique du Sud sera l'équipe plus tard en novembre 1994 qui décidera du sort douloureux de la carrière internationale de Sichikolo lors d'un match des éliminatoires pour la CAN 1996 qui s'est terminé 1-1 à Lusaka.

"Je suis resté hors de l'action pendant plus d'un an et c'était encore plus douloureux parce que j'étais censé déménager en Angleterre et jouer pour Wimbledon. Mais l'accord était d'abord que je joue à la CAN 1996 et ensuite je déménage.

Un an plus tard, Sichikolo est revenu d'une blessure pour disputer le tournoi Simba Four Nations en novembre 1995, mais ce fut un retour de courte durée.

Au cours du camp de pré-tournoi à Lusaka, sa blessure à la cheville est réapparue lors d'un match d'entraînement contre Zanaco.

«J'étais tellement brisé d'entendre la mauvaise nouvelle et j'ai quitté le camp après avoir parlé à l'entraîneur (Roald Poulsen) et je ne suis même pas retourné dans ma chambre pour faire mes bagages ou les récupérer.

"Ma carrière de joueur s'est terminée ce jour-là! Je n'ai plus jamais joué et c'était le début de ma vie d'entraîneur."

Actuellement, Sichikolo assiste le coach principal Chilumba à la formation de haut vol de la Zambie, Forest Rangers.